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le guide de lectures > écrivains et voyageurs >> Joseph Kessel


Joseph Kessel naît en Argentine, passe une partie de sa vie en Russie, avant de faire parler de lui en France. Il appartient à la grande équipe qu’avait réunie Pierre Lazareff à Paris-Soir, et qui fit l’âge d’or des grands reporters. L'aviation, la Guerre, les nuits tziganes... autant de sujets qui passionnèrent ce nomade éternel. Sur cette page:

Joseph Kessel - Ami, entends-tu - Vent de sable - Olivier Weber - Kessel ou le nomade éternel - Éléments bio et bibliographiques -



« Il n’était pas possible de rester sobre. »

Joseph KESSEL - Ami, entends-tu...

Quand on naît en Argentine puis que l’on passe son enfance dans l’Oural, la vie a déjà pour certains un petit air d’aventure. «La Pampa, les chevaux indomptés, les gauchos, les barbecues de bœufs entiers, l’enlèvement des filles.» Puis Nice et la Côte d’Azur, puis la capitale et les premiers papiers de journaliste. Des papiers « d’atmosphère » mal payés, e attendant les grands reportages à venir et dont Kessel fera l’une de ses spécialités.

Ces dialogues de Kessel avec le jeune journaliste qui l’écoute balayent toute la vie du reporter. Retenons quelques rencontres marquantes, parmi d’autres. La rencontre avec Henri de Monfreid, l’homme qui a permis d’incroyables aventures sur des mers orientales, sur des embarcations à voiles dont l’une, «petite et carrée, sert uniquement à fuir devant la tempête, et qu’on appelle la fortune carrée.» La rencontre avec les Tziganes, de leurs musique, de leurs chansons à la fois poétiques et violentes, et avec qui «il n’était pas possible de rester sobre.» Les nuits de fête à Paris dans les cabarets russes, avec force vodka, avec le fils de Tolstoï ou d’autres mois célèbres.

Kessel, qui avoue avoir longtemps obéit à ses instincts, à ses désirs, de façon parfois excessive, qui reconnaît avoir abusé du jeu, de l’alcool, des drogues, résume ainsi la (sa) vie: c’est un peu «les hasards, les rencontres, les absurdités, les drames, les espoirs.» Ce recueil de textes permet de faire le tour de cette vie passionnante faite de voyages, de rencontres, d’aventures, des plus futiles aux plus risquées.

«Se dit poète…» c’est la mention qui figurait sur sa fiche détenue par les Renseignements généraux. On peut trouver plus banal, plus commun.

Les premières lignes: «1920. Septembre – un dimanche. J’avais vingt-deux ans. Le point de départ ? Un des bateaux qui faisaient la navette Calais - Douvres. Je n’allais pas loin. La distance, cette fois, ne comptait pas. Mais le but était pour moi la chose la plus importante du monde : la grande insurrection de l’Irlande qui, après tant de révoltes désespérées, allait mettre fin à cinq siècles de servitude. Mon premier grand reportage.» Propos recueillis par Jean-Marie BARON. Éditions La Table ronde 2006.



Joseph KESSEL - Vent de sable

«Je m’attache moins à peindre les régions désertes et monotones vues d’une carlingue et les terrains arides où s’est posé notre avion que les hommes qui les survolent d’un cœur franc et joyeux.» Dans Vent de sable, écrit à la suite du voyage qu’il fit sur la ligne Toulouse - Casablanca – Dakar, ligne mythique ouverte en juin 2005, Kessel raconte les pionniers de l’aviation civile – dont Mermoz et Saint-Exupéry – et les prodiges quotidiens dans le noble but de transporter le courier. L’Aéropostale.

L’Aéropostale. Trente six heures de Toulouse à Dakar. L’Amérique du Sud en huit jours. Un vol intercontinental initié par Latécoère. Difficile à imaginer aujourd’hui. Et pourtant. «Le vertige de la vitesse, le sens du danger»; danger des atterrissages forcés dans des zones désertiques où règnent les Maures et ou la vie ne vaut pas toujours une rançon; danger des disparition dans la brume et en mer, où la vie n’est plus qu’un souvenir pour les autres pilotes. Et pourtant la magie. «L’élan terrible du moteur… la terre qui vous abandonne, vous libère, s’aplanit, s’élargit, devient une carte…»

Kessel raconte aussi les moments d’hommes de ces aviateurs, qu’il compare aux soldats du front. Liberté d’allure et d’esprit. « Leur travail périlleux achevé, ils étaient net de tout souci hors celui de s’amuser.» Les boites de nuit de Casablanca; Agadir et son quartier réservé. Puis il faut repartir, vers le sud, le fort blanc de Rio de Oro, ou vers le ord, d’étape en étape, longer la côte, ou survoler le Bled. Avec le ciel bleu ou la tempête de sable. Selon les jours. Mais toujours livrer le courrier. Un passionnant roman d’aventure, et des portraits, dont celui de Mimile, ou Emile Lécrivain, l’un des héros de cette aventure.

Les premières lignes : «Lorsque le promeneur descend les Champs-Élysées à l’heure où les réclames s’allument il aperçoit, au coin de l’avenue et de la rue de Berry, une enseigne lumineuse qui frappe l’esprit le plus distrait. L’Europe, l’Afrique, l’océan Atlantique et l’Amérique du Sud s’y trouvent figurés dans leurs justes proportions si bien que le schéma permet de concevoir en un instant, l’étendue des terres, des eaux, et du ciel qui dessinent les lignes ardentes. » Editions Gallimard, collection Folio.



Olivier WEBER - Kessel, le nomade éternel

Le point de vue de l'auteur: «Les sentiments en bataille qui parcourent les livres de Joseph Kessel ne sont que le reflet d'une âme chavirée, mais qui demeure d'abord un cœur pur, où l'amitié des hommes compte autant que le goût du baroud. Plus que reporter au long cours, chantre de la grandeur humaine, il fut chroniqueur du monde, dans le fracas des guerres et le tourment des sentiments. Conteur des steppes, Jef, ainsi que le surnomment ses amis, reste un témoin parmi les hommes, un marcheur dans le siècle traversé avec passion, un compagnon des aventures les plus improbables, un coureur d'horizons qui en aurait trop vu, un chantre de la souffrance et du bonheur des êtres, quels qu'ils soient.» Olivier Weber

>>> Lira aussi la chronique de ce livre sur Grands Reporters.com

Olivier Weber est écrivain, grand reporter au Point, président du prix Joseph Kessel et Albert Londres. Il a notamment publié Chasseurs de dragons (Pavot, 2000), Le Faucon afghan (Robert Laffont, 2001), Le Grand Festin de l'Orient, (Robert Laffont, 2004) et La Bataille des anges (Albin Michel, 2006.


Cette biographie est largement inspirée de la bio proposée par l'Académie française.

Joseph KESSEL / biographie

Joseph Kessel est né à Clara (Argentine), le 10 février 1898.

Il vit ses première années en Argentine, où son père, médecin, est parti exercer, puis à Orenbourg, sur l’Oural, où ses parents résident de 1905 à 1908, avant de revenir s’installer en France. Il fait alors des études secondaires au lycée Masséna, à Nice, puis au lycée Louis le Grand, à Paris. Infirmier brancardier durant quelques mois en 1914, il obtient en 1915 sa licence de lettres et est engagé, à dix-sept ans, au Journal des Débats, dans le service de politique étrangère.

Tenté un temps par le théâtre, reçu en 1916 avec son jeune frère au Conservatoire, il fait quelques apparitions comme acteur sur la scène de l’Odéon. Mais à la fin de cette même année, Joseph Kessel choisissait de prendre part aux combats, et s’enrôlait comme engagé volontaire, d’abord dans l’artillerie, puis dans l’aviation, où il allait servir au sein de l’escadrilles S.39. De cet épisode, il tirerait plus tard le sujet de son premier grand succès, L’Équipage. Il termina la guerre par une mission en Sibérie.

Poussé par son besoin d’aventures il entame une double carrière de grand reporter et de romancier. Il collabore au Journal des Débats, écrit également à La Liberté, au Figaro, au Mercure, etc. Il suit le drame de la révolution irlandaise et d’Israël au début de son indépendance ; il explora les bas-fonds de Berlin ; au Sahara, il vola sur les premières lignes de l’Aéropostale, et navigua avec les négriers de la mer Rouge.

Son premier ouvrage, La Steppe rouge est un recueil de nouvelles sur la révolution bolchevique. Après L’Équipage (1923), qui fait entrer l’aviation dans la littérature, il publie Mary de Cork, Les Captifs (grand prix du roman de l’Académie française en 1926), Nuits de princes, Les Cœurs purs, Belle de jour, Le Coup de grâce, Fortune carrée (qui est la version romanesque de son reportage Marché d’esclaves), Les Enfants de la chance, La passante du Sans-Souci, ainsi qu’une très belle biographie de Mermoz, l’aviateur héroïque qui avait été son ami. Tous ces titres connurent, en leur temps, la célébrité.

Kessel appartient à la grande équipe qu’avait réunie Pierre Lazareff à Paris-Soir, et qui fit l’âge d’or des grands reporters. Correspondant de guerre en 1939-40, il rejoint la Résistance avec son neveu Maurice Druon. En mai 1943, les deux hommes composent les paroles du «Chant des Partisans», voué à devenir le chant de ralliement de la Résistance, et Kessel publie en hommage à ses combattants, L’Armée des Ombres. Il finit la guerre, capitaine d’aviation, dans une escadrille qui, la nuit, survole la France pour maintenir les liaisons avec la Résistance.

À la Libération, il reprend son activité de grand reporter, voyage en Palestine, en Afrique, en Birmanie, en Afghanistan. C’est ce dernier pays qui lui inspirera Les Cavaliers (1967).

Consécration ultime pour ce Russe de naissance, et juif de surcroît, Joseph Kessel est élu à l'Académie française le 22 novembre 1962. Il est mort le 23 juillet 1979.



Pour lire ou relire Joseph Kessel

Les Cavaliers

Kessel a situé en Afghanistan une des aventures les plus belles et les plus féroces qu'il nous ait contées. Les personnages atteignent une dimension épique. Gallimard Folio.

Fortune carrée

C'est en 1931 que Kessel entreprit la rédaction de ce qui devait être un de ses plus beaux romans. L'idée de Fortune carrée lui vint sur le plateau volcanique de Sanaa. Un récit fulgurant qui s'inspire de la vie du grand voyageur que fut Kessel et de ses rencontres avec de fabuleux personnages, dont Monfreid, mais aussi le sergent Hussein ou encore Gouri, le tueur aux bracelets de peau humaine. Un roman d'aventures épique et vrai. Pocket.

Joseph Kessel ou Sur la piste du lion

La biographie de Yves COURRIÈRE, Joseph Kessel ou Sur la piste du lion, est toujours disponible, chez Plon.


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